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Viernes, 13 de Diciembre de 2013

Geysers en la Europa de Júpiter

Europa es uno de los cuatro satélites galileanos de Júpiter. Reciben este nombre porque fue Galileo Galilei el primero en descubrirlos, cuando empezó a realizar observaciones astronómicas con su modesto telescopio. Hoy en día dichos satélites son fáciles de distinguir con el telescopio de cualquier aficionado a la astronomía.

Europa siempre ha despertado la imaginación de todos los interesados en la astrobiología, esto es debido a que su superficie está completamente congelada, pero no es lisa, está cubierta por una infinidad de arrugas en su superficie. Dichas arrugas parecen ser fracturas en las placas de hielo que han sido rellenadas con agua que saldría del interior del satélite, de hecho, se sostiene que el interior de Europa, en realidad, es un inmenso océano de agua. Como es sabido, aquí en la Tierra el agua ha sido un elemento esencial a la hora de que apareciera la vida, así pues, tener un lugar donde probablemente exista un océano de agua hace sospechar que quizás, y solo quizás, pueda existir algún tipo de vida. Obviamente, hoy en día, con la información que tenemos no podemos concluir que esto sea realmente así, pero todo parece indicar que Europa sería un buen sitio donde buscar vida más allá de la Tierra.

Ayer este satélite de Júpiter, de tamaño similar a nuestra Luna, saltó  a la palestra gracias al trabajo que un grupo de científicos publicaron en Science: Transient Water Vapor at Europa’s South Pole. Este grupo de científicos ha detectado que en el hemisferio sur de Europa se están produciendo eyecciones de hidrógeno y oxígeno. Estas eyecciones alcanzan un tamaño de unos 200km, para hacernos una idea de lo que esto significa, recordemos que el monte Everest no alcanza los 9km. La explosión de estos geysers de vapor de agua parece estar relacionada con el punto de la órbita en el que se encuentra Europa. Cuando el satélite se encuentra más alejado de Júpiter es cuando dichos geysers aparecen. Este fenómeno no es la primera vez que se observa en el Sistema Solar. Encelado, una luna de Saturno, también presenta geysers, y al igual que le sucede a Europa, los mismos se producen cuando Encelado se encuentra en el punto más alejado de su órbita alrededor de Saturno.

Esta concordancia entre la posición en las órbitas y los geysers sugiere que dicho fenómeno está relacionado con el de las mareas. Júpiter y Saturno son planetas grandes, por lo que tienen una gravedad ciertamente intensa, tan intensa que consiguen que algunos de sus satélites se deformen. Como es sabido, la fuerza de la gravedad depende de la distancia, por lo tanto, la gravedad debida a Júpiter en dos puntos opuestos de Europa no será la misma, si la diferencia es suficientemente grande el satélite puede deformarse. En el caso de encelado sucedería lo mismo.

Os dejo con una animación de Europa orbitando Júpiter donde se ha realizado una representación artística de como pueden ser esos enormes geysers que salen disparados desde su superficie:


Para saber más:
- Water Vapor Plumes Erupt From Europa
- Jupiter Moon Europa May Have Water Geysers Taller Than Everest
Jueves, 3 de Mayo de 2012

Próximo objetivo de la ESA, Júpiter y sus lunas

Ayer la Agencia Espacial Europea (ESA) hacía público cual va a ser su principal objetivo en la exploración espacial en los próximos años. El objetivo elegido no ha sido otro que Júpiter y sus principales lunas.

La misión ha recibido el nombre de JUICE que son las siglas de Jupiter Icy moons Explorer. Si todo va bien la misión partirá hacia el sistema de Júpiter en el 2022 a bordo de un Ariane 5, para llegar a su destino ocho años después. Una vez la misión ha llegado al sistema de Júpiter se dedicará a observas distintas lunas y el planeta durante al menos tres años.

Credit: ESA; Artist: M. Carroll
Júpiter tiene más de 60 satélites conocidos. De todas ellos resaltan sobre manera los denominados satélites galileanos o mediceos. Estos satélites fueron descubiertos por Galileo Galilei cuando uso su rudimentario telescopio para observar por primera vez los cielos. Conviene recordar que por aquel entonces el modelo que describía el Universo seguía siendo el geocéntrico, es decir, se seguía sosteniendo que la Tierra era el centro del Universo y todo lo demás giraba a su alrededor. El descubrimiento por parte de Galileo de que Júpiter tenía lunas creo una de las primeras grietas en el modelo geocéntrico. Desde entonces ya no se podía sostener que todo giraba alrededor de la Tierra. Galileo descubrió un total de cuatro lunas, con su telescopio poco más se podía hacer. Estas lunas han recibido los respectivos nombres de Io, Ganímedes, Europa y Calisto, éstas son las lunas que va a estudiar con detalle la misión JUICE.

Entre los objetivos de JUICE se encuentra el estudiar la posibilidad de que haya vida en los satélites galileanos. Según parece es más que probable que Europa, Calisto y Ganímedes tengan bajo sus superficies océanos de agua lo cual aumenta las probabilidades de que se haya desarrollado algún tipo de vida en estas lunas.

El primer objetivo de JUICE será Calisto y después se dirigirá hacia Europa. Una vez en órbita alrededor de Europa JUICE realizará por primera vez en la historia un cálculo del grosor de la corteza de hielo que recubre todo el satélite. Al mismo tiempo intentará identificar posibles lugares de aterrizaje para futuras misiones.

Hacia el 2032 la sonda cambiará de objetivo y pasara a observar Ganímedes. En este caso se estudiará su superficie y su composición interna haciendo hincapié sobre todo en la composición de su océano interno. Pero las observaciones no se detendrán aquí ya que Ganímedes tiene una característica que la convierte en una luna muy especial. Es la única luna en todo el Sistema Solar que genera un campo magnético por sí misma. JUICE podrá estudiar como interacciona este campo magnético con la magnetosfera de Júpiter.

Esta nueva misión de la ESA podrá arrogar más luz sobre cómo se formó Júpiter y su corte de satélites. También nos podrá dar pistas sobre la posibilidad de que los satélites galileanos tengan vida. El sistema de Júpiter es como una especie de sistema solar en miniatura, entender su formación también nos puede ayudar a entender cómo se han formado otros planetas gigantes similares a Júpiter alrededor de otras estrellas.